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À travers les yeux de nos animaux sauvages

De nombreux visiteurs des magnifiques réserves d'Afrique du Sud et de la faune merveilleuse font l'expérience d'un coucher de soleil ou d'un safari de nuit pendant leur séjour et beaucoup se demandent ce qu'ils verront la nuit. Une question souvent posée à nos guides lors des safaris est la suivante : " Comment un prédateur peut-il voir la nuit ?


En tant qu'êtres humains, nous avons une vue presque parfaite pendant la journée, mais à la tombée de la nuit, sans l'aide d'une torche ou d'une autre forme de lumière, il est beaucoup plus difficile de distinguer quoi que ce soit. Or, l'anatomie optique de nos mammifères nocturnes est très différente.


Conduite de nuit des lions

Lors d'un safari de jour, en traversant la savane, vous verrez beaucoup de gibier. Les zèbres avec leurs célèbres rayures noires et blanches, les impalas avec leur ventre blanc et le haut de leur corps brun à deux tons, et les koudous avec leurs rayures et taches blanches. Pour nous, ces mammifères semblent être des cibles ambulantes la nuit, mais ils ont quelques astuces à utiliser lorsque des prédateurs rôdent.


La plupart des mammifères voient en noir et blanc, tandis que certains voient quelques nuances de jaune et de bleu. Les espèces considérées comme des proies utilisent ce que l'on appelle la "colorisation perturbatrice". Cela leur permet, grâce à leurs taches, leurs rayures et leurs différentes nuances de couleurs, de casser leur forme lorsqu'elles sont immobiles, ce qui est particulièrement important la nuit lorsque les prédateurs sont à l'affût.


Une autre forme de camouflage est la "coloration de dissimulation". Il s'agit de mammifères, en particulier de petits mammifères comme les céphalophes, qui sont très bien cachés et se fondent dans le décor grâce à leur coloration. Les lions en sont également un exemple, car leur habitat, la prairie de la savane, correspond à leur coloration fauve.


À la naissance, de nombreux jeunes animaux ont une couleur très différente de celle de leurs parents, comme c'est le cas de la hyène. À la naissance, les petits de la hyène sont d'un noir de jais. Les petits de la hyène sont parfois laissés avec les sous-adultes sur le site de la tanière. Leur couleur noire leur permet de se cacher dans l'ombre sans être détectés si la tanière est attaquée par d'autres prédateurs.


Les humains ont une vision binoculaire presque parfaite, ce qui signifie que les deux yeux peuvent se concentrer sur un objet et que nos yeux sont tournés vers l'avant. Les espèces qui se nourrissent dans la savane pendant la journée passent la plupart du temps à se nourrir dans l'herbe, la tête baissée. Pour pouvoir voir si quelque chose s'approche furtivement, leurs yeux sont placés sur le côté, ce qui leur permet d'avoir une vision périphérique. Cela signifie qu'ils peuvent voir ce qui se trouve à côté d'eux, de sorte que la vision binoculaire ne leur serait d'aucune utilité.


Chaque animal possède le type de vision nécessaire pour avoir une vision haute définition comme nous. Cela nécessite beaucoup d'énergie pour alimenter leurs cellules nerveuses très complexes. En général, les animaux nocturnes ont des yeux plus grands que ceux des humains. Les pupilles, comme chez les humains, se dilatent pour laisser entrer plus de lumière, alors que les yeux des espèces nocturnes s'ouvrent plus largement en cas de faible luminosité afin de laisser entrer plus de lumière. La lumière passe ensuite à travers les pupilles et est focalisée par le cristallin, puis par la rétine qui est reliée au nerf optique.


La rétine contient plus de cellules nerveuses sensorielles que n'importe quelle autre partie du corps, ce qui la rend très complexe. À l'intérieur de la rétine, on trouve des cellules réceptrices de la lumière, les bâtonnets et les cônes. Les cônes pour la lumière vive et les bâtonnets pour la lumière faible.


Promenade nocturne en léopard

La principale raison pour laquelle les prédateurs ont la capacité de mieux voir la nuit, bien qu'en noir et blanc, est une structure que l'on ne trouve pas chez nous, le tapetum. Le tapetum maximise la quantité de lumière qui atteint la rétine. En général, lors d'un coucher de soleil ou d'une promenade nocturne, on demande aux visiteurs d'être attentifs aux yeux qui se reflètent dans l'obscurité lorsque l'observateur à bord du véhicule utilise un puissant projecteur. Ce phénomène est dû à la membrane en forme de miroir qui réfléchit la lumière qui a déjà traversé la rétine une seconde fois et lui donne une nouvelle chance de frapper les bâtonnets sensibles à la lumière.


L'utilisation d'une lampe de poche est également un excellent moyen d'identifier les prédateurs tels que les grands chats et les chiens, car leurs yeux reflètent une lumière verte. Par ailleurs, si vous utilisez votre appareil photo pour photographier ces animaux uniques la nuit, vous devriez éteindre la lumière et le flash, sinon vous aurez deux yeux brillants d'apparence extraterrestre sur votre photo. En résumé, c'est le tapetum qui permet aux animaux nocturnes de voir pendant les heures du crépuscule.


Quelques exemples de la meilleure vision dans le règne animal :


Le pygargue à tête blanche : Cette espèce possède la meilleure vision du règne des aigles et peut voir 7 à 8 fois mieux que les humains.


Le guépard : Ce grand félin épique peut repérer ses proies jusqu'à 5 km de distance en courant, alors que l'homme peut voir jusqu'à 3 km.


Le papillon bleu est la créature qui, à notre connaissance, possède la meilleure vision des couleurs au monde. Alors que nous avons trois types de cônes différents pour détecter les couleurs, ils en ont quinze, dont certains dans le spectre UV.


La libellule rouge, avec ses grands yeux à facettes proéminentes, possède un large champ de vision. Grâce à l'organisation de l'œil de la libellule, ces insectes peuvent voir beaucoup plus de couleurs que l'homme, comme le papillon Bluebottle.


La crevette-mante est la créature dont la structure oculaire est la plus sophistiquée. Elle est la seule créature à voir la lumière polarisée circulaire.


Les caméléons ont des yeux parmi les plus étranges de la planète, qui peuvent se déplacer indépendamment les uns des autres. Cela leur permet d'avoir une vision à 360 degrés. Le reptile peut également passer d'une vision monoculaire, où les deux yeux sont utilisés séparément, à une vision binoculaire, où les deux yeux sont utilisés pour regarder la même scène.


Comme vous le voyez, des yeux dotés de diverses caractéristiques merveilleuses ont évolué chez toutes sortes d'animaux. Tous les animaux ont une vision qui répond à leurs besoins particuliers, les aidant à trouver de la nourriture et à se protéger dans un monde complexe où les signaux et les dangers sont multiples. Les yeux humains présentent également des caractéristiques dont nos ancêtres avaient besoin pour survivre.

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