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Conservation des rapaces, les vautours d'Afrique du Sud

Les vautours sont très caractéristiques et constituent un élément important des écosystèmes africains. En tant que charognards, ils jouent un rôle important dans la prévention de la propagation des maladies en éliminant rapidement les carcasses en décomposition gisant dans l'environnement.


Ces dernières décennies ont vu un déclin alarmant des populations de vautours dans toute l'Afrique, même ici en Afrique du Sud. Trois des huit espèces de vautours d'Afrique du Sud sont désormais considérées comme étant en danger critique d'extinction au niveau mondial.

Vautour du Cap
Photo by eBird

#01. Vautour du Cap


Les vautours du Cap vivent en grandes colonies, privilégiant les corniches rocheuses en grès et quartzite stratifiés comme lieux de nidification. Les flancs de falaise blanchis par les matières fécales permettent d'identifier facilement les lieux de nidification des vautours du Cap. Comme leur nom l'indique, les vautours du Cap étaient autrefois très présents dans la région du Cap occidental, avec des colonies nichant sur les falaises de la montagne de la Table du Cap, mais comme leur nombre a diminué, ils se sont déplacés vers les terrains vallonnés de l'est du pays.


Au petit matin, les vautours ont besoin des courants d'air que l'on trouve le long des falaises pour s'élever dans les airs, mais plus tard dans la journée, lorsque l'air se réchauffe et crée des courants thermiques, ils peuvent littéralement planer pendant des heures sans grand effort, tout en scrutant les environs à la recherche de nourriture avec une vue huit fois plus précise que la vision humaine de 20/20. Bien qu'ils soient des charognards et qu'ils mangent de la viande en décomposition si nécessaire, les vautours préfèrent la nourriture fraîche et, dès qu'ils aperçoivent une carcasse, ils descendent rapidement pour commencer à se régaler, arrivant généralement à la carcasse avant les charognards terrestres. Une bande de vautours en train de se nourrir est une occasion bruyante, avec un certain nombre de chamailleries lorsqu'ils dépècent rapidement une carcasse, stockant le repas dans leurs cultures pour le digérer plus tard ou le régurgiter pour les poussins.


Comme les vautours du Cap (Gyps coprotheres) ne pondent généralement qu'un seul œuf par an, leur faible taux de reproduction est un facteur contribuant au déclin de leurs effectifs. En outre, les scientifiques ont constaté une prévalence de maladies osseuses métaboliques chez les poussins de vautours du Cap, probablement causées par un apport insuffisant en calcium. Cela est peut-être dû à la diminution du nombre de prédateurs mammifères, tels que les lions et les hyènes, qui brisent les os des carcasses avec leurs fortes mâchoires, créant ainsi des fragments d'os que les vautours adultes transmettent à leurs poussins. Les poussins souffrant d'une carence en calcium sont incapables de voler, et tombent vers la mort lorsqu'ils tentent de quitter le nid. On estime que moins de 50 % des poussins de vautours survivent à leur première année de vie.


Parmi les mesures mises en œuvre pour aider les vautours à survivre, citons l'éducation du public sur le rôle important qu'ils jouent dans l'écologie en nettoyant les carcasses, et la dissipation du mythe selon lequel les vautours sont une menace pour le bétail. Bien qu'ils soient classés parmi les oiseaux de proie, les vautours ne sont pas équipés pour tuer des animaux, en particulier des animaux en bonne santé. Dans certaines régions, des stations d'alimentation contenant des os broyés sont mises à disposition pour remédier au problème de carence en calcium.

Vautour à capuchon
Photo y eBird

#02. Vautour à capuchon


Historiquement, il s'agissait de l'une des espèces de vautours les plus abondantes dans toute l'Afrique, en particulier en Afrique de l'Ouest, mais des données et des observations de portée et de qualité variables provenant de diverses parties de son aire de répartition suggèrent qu'il subit un déclin très rapide de sa population globale. En Afrique du Sud et en Eswatini, on estime qu'il n'y a que 100 à 200 individus matures. La plupart sont maintenant concentrés autour du grand parc national Kruger.


Le vautour à capuchon est un joli vautour, relativement petit. Dans l'ensemble, il est d'une couleur brun chocolat foncé, avec un "collier" blanc parfois visible autour du cou. Comme son nom l'indique, le vautour à capuchon possède une petite tache de plumes duveteuses qui court de l'arrière de son cou jusqu'à la couronne de sa tête, ce qui lui donne l'impression de porter une capuche duveteuse de couleur crème ! Il a des yeux sombres et un bec long et étroit. Son visage est dépourvu de plumes et sa peau nue est normalement blanche. Cependant, lorsque le vautour est agité ou anxieux, son visage blanc devient rose clair ou rouge, comme s'il rougissait.


Comme de nombreuses autres espèces de vautours, le vautour à capuchon est souvent observé en train de planer dans le ciel ou réuni seul ou en petits groupes autour d'une carcasse d'animal, d'une décharge ou d'un abattoir.


De nombreuses personnes croient à tort que les vautours sont des animaux sales, car ils se nourrissent régulièrement d'animaux morts. Or, c'est exactement le contraire. Les vautours aiment se baigner et peuvent passer pas mal de temps autour des points d'eau. Et en parlant de bain, les vautours prennent également des bains de soleil. Cela les aide à garder leurs plumes saines et propres.


Les scientifiques pensent que lorsque les oiseaux prennent le soleil, cela les aide à débarrasser leurs plumes de parasites indésirables et dangereux. Ces parasites aiment se cacher dans les plumes des oiseaux. En les exposant à la lumière du soleil et à la chaleur qui en découle, les parasites se déplacent, ce qui permet aux oiseaux de les éliminer plus facilement lorsqu'ils nettoient ou lissent leurs plumes.

Gypaète barbu
Photo by eBird

#03. Gypaète barbu


Le gypaète barbu est un spectacle spectaculaire et joue un rôle dans la génération de revenus touristiques. Outre sa valeur esthétique, le Gypaète barbu possède également des valeurs spirituelles et culturelles, dans la mesure où il a joué un rôle dans de nombreuses cultures au fil des siècles, par exemple chez les anciens Égyptiens et les bouddhistes. Le gypaète barbu est un élément important de l'écosystème naturel et du patrimoine national qui doit être protégé pour les générations futures.


Les gypaètes barbus sont de grands oiseaux hirsutes qui ressemblent plus à des aigles qu'à des vautours (leur nom zoulou se traduit même par "aigle avec une barbe"). Ils sont de couleur noire avec une tête et un ventre pâles. Les plumes de leur ventre sont toutefois tachées d'une couleur brun rouille par l'oxyde de fer présent dans la roche de montagne sur laquelle ils se perchent. Les oiseaux juvéniles sont complètement sombres et changent de couleur progressivement. Le gypaète barbu a un œil jaune pâle, souligné de rouge, et un masque noir qui se prolonge par des plumes ressemblant à des poils sur sa mâchoire inférieure pour former la "barbe" qui lui a donné son nom.


Ils sont bien adaptés à leur habitat montagneux froid. Leurs plumes larges et rigides, qui se chevauchent, empêchent le vent glacial de pénétrer dans le duvet doux et isolant qui se trouve en dessous. Le gypaète barbu passe 80 % de la journée à planer gracieusement sur l'aile, ses pattes nues repliées dans des plumes hirsutes pour les garder au chaud. Ils pèsent environ 6 kg, ont de longues ailes pointues d'une envergure de 2,6 m et des queues extrêmement longues en forme de diamant.


Comme tous les vautours, ils se nourrissent de charognes, mais les gypaètes barbus sont particulièrement spécialisés, tant sur le plan physique que comportemental, pour vivre principalement d'un remarquable régime d'os et de moelle osseuse. Ils ont une bouche très large et peuvent avaler des os de 25 cm de long, mais l'accès à la moelle osseuse nutritive demande plus de travail.


Les raisons du déclin des vautours d'Afrique sont nombreuses et complexes. Les braconniers tuent un grand nombre de vautours en empoisonnant intentionnellement les carcasses des animaux braconnés. Les vautours sont également vulnérables à un empoisonnement secondaire par le médicament vétérinaire diclofénac, ou à un empoisonnement involontaire par l'ingestion de fragments de munitions en plomb. Parmi les autres menaces, citons l'électrocution et/ou les collisions avec les infrastructures électriques, la diminution de la disponibilité de la nourriture, la perte d'habitat et la récolte pour des raisons de croyance.


Nous espérons que les efforts de conservation continueront à porter leurs fruits et qu'ils permettront de rajeunir ces espèces d'oiseaux passionnantes et emblématiques. Rejoignez-nous dans le parc national Kruger, où il y a toujours une bonne chance d'apercevoir ces rapaces tournoyant dans le ciel.

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